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La mine de tungstène de Couflens obtient son permis d'exploration



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La mine de tungstène de Salau à la fin des années 70 (photo DR)
La mine de tungstène de Salau à la fin des années 70 (photo DR)
ARIEGE. Le ministère français de l'industrie accorde, vendredi 21 octobre 2016, un permis exclusif de recherche (PER) pour une durée de cinq ans à la société Variscan Mines Limited pour la mine de tungstène de Salau à Couflens, dans l'Ariège (région Occitanie). Il ne s'agit à ce stade que d'exploration et pas d'exploitation comme l'explique l'Etat face aux nombreux opposants qui craignent un danger pour l'environnement avec la suspicion de présence d'amiante.

Située dans la vallée du Haut-Couserans, la mine de Couflens a cessé d'être exploité par la Société minière d'Anglade associée au BRGM (Bureau de recherche géologiques et minières), voici trente ans. Non par manque de filon, mais pour raisons de rentabilité financière. Société française à capitaux australiens, Variscan Mines (2,23 mrds€ de chiffre d'affaires en 2016), actif en France et en Australie, avait déposé une demande de permis en novembre 2014. L'entreprise va devoir d'abord aménager la mine, et notamment déplacer l'entrée d'une galerie souterraine. 

Dans un premier temps, Variscan Mines va investir 25 M€ dans les travaux de recherche et procéder à la création d'une quarantaine d'emplois dont vingt directs. En cas d'exploration, qui ne pourra s'effectuer qu'au terme d'une enquête publique et d'études indépendantes sur la présence d'amiante, ce nombre pourrait atteindre la centaine. A sa fermeture, le site employait 130 salariés directs.

Entre 1971 et 1986, 14 350 tonnes de tungstène ont été extraites de la mine de Salau. Ce minerai est utilisé dans l'industrie aérospatiale et de l'armement ainsi que dans l'outillage. La France tente depuis 2012 - une dizaine de permis accordés en métropole depuis 2013 - de relancer cette industrie dominée à 85% par la Chine.


Vendredi 21 Octobre 2016

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